Los navajos vencen a los japoneses

Cómo descifrar códigos y lenguajes 3

navajo-code-talkers1

Durante la Segunda Guerra Mundial, Estados Unidos decidió inventar un código que no pudieran descifrar los japoneses. Para ello, además de emplear las mejores técnicas de criptografía, capaces de transformar las palabras originales en términos ininteligibles, se pensó en una manera de dificultar todavía más las cosas. ¿Qué sucedería si, además de cifrar un lenguaje, el lenguaje elegido para convertir en extrañas cadenas de signos no fuera conocido? De ese modo, incluso una vez descifradas las palabras, solo se podrían leer y transcribir pero no entender. Es decir, en vez de en inglés, había que elegir un idioma que casi nadie conociera (y en especial los japoneses).

La dificultad consistía en encontrar un idioma del que se supiera con certeza que no podía ser conocido por los japoneses. Tras muchas deliberaciones, se eligió el idioma navajo, un idioma que resultaba ya de por si muy difícil y muy diferente al inglés.

navajo-windtalkers

En Windtalkers, de John Woo, se cuenta algo de la historia de los operadores navajos.

El nuevo problema ahora era que para que un mensaje codificado a partir del navajo pudiera ser entendido por los propios americanos, era preciso contar con personas que supieran navajo, algo que solo estaba al alcance de los miembros de esta tribu de indígenas norteamericanos. En consecuencia, se creó un cuerpo especial integrado por cuatrocientos veinte miembros de esta tribu, capaces de enviar y recibir los mensajes en cada batallón.

En realidad, el método ya había sido empleado durante la Primera Guerra Mundial con operadores de código (codetalkers) comanches, choctaw y cherokees, entre otros. En la Segunda Guerra Mundial incluso se usaron personas de origen vasco en algunas operaciones.

ChoctawCoders

Locutores de claves de la tribu choctaw en la Primera Guerra Mundial

 

¿Por qué el navajo?

Los alemanes conocían los éxitos obtenidos durante la Primera Guerra Mundial gracias a los operadores de claves pertenecientes a diversas tribus de los Estados Unidos, así que Hitler envío a expertos para que aprendieran todas las lenguas indígenas.

La razón de que se eligiera el navajo fue que era la única lengua acerca de la que se tenía plena seguridad de que no había sido estudiada por ningún experto alemán. Además, resultaba  especialmente difícil para cualquier persona que no la conociera, como se explicaba en el informe oficial realizado en 1942:

«Algunos alemanes, que investigaron los dialectos indios como estudiantes en arte, en antropología, etc, adquirieron un buen conocimiento de todos los dialectos tribales, excepto el navajo. Por esta razón, esta tribu es la única en ofrecer una total seguridad para el tipo de operación considerada. Se debe también tener en cuenta que el dialecto navajo es incomprensible para todas las demás tribus y todo los demás pueblos, con la excepción probable de veintiocho americanos que estudiaron este dialecto. Equivale pues a un código secreto frente al enemigo, y se adapta perfectamente a una comunicación rápida y segura».

navajo-codigoEl idioma navajo pertenece a la familia de las lenguas Na-Dene, sin vínculo alguno con lenguas europeas o asiáticas. Tiene particularidades tan curiosas como que la terminación de un verbo depende de la categoría a la que pertenece su complemento, de su longitud, de si es flexible o no, de si es granuloso… Los japoneses no lograron descifrar los códigos en navajo, por lo que se considera uno de los pocos códigos en la historia de la humanidad que nunca ha sido descifrado. Para dificultar aún más las cosas, se creó un alfabeto a partir de palabras en inglés que luego eran convertidas en palabras del idioma navajo y que no tenían ninguna relación entre sí. Además, se crearon palabras que se referían a un concepto o cosa de una manera bastante libre o metafórica, como “Tiburón” (pero en navajo) para referirse a un destructor, o empleando diversos portmanteau, términos que combinan de cualquier manera imaginable la escritura, los sonidos o las imágenes mentales, para construir nuevos significados, desde el célebre “caballo de acero” para referirse al tren (se supone que esa palabra no la emplearon) a otros que acabaron incorporándose al lenguaje militar de Estados unidos, como “gofasters” (“van-rápido” para zapatillas de carreras, pero, de nuevo, dicho en navajo, claro).

En 1968 el código navajo se hizo público.

 

 


[Esta entrada está escrita a partir de capítulos escritos para No tan elemental: cómo ser Sherlock Holmes, que al final no incluí en el libro]

carlos-garcc3ada-gualCarlos García Gual ha dicho de No tan elemental. Cómo ser Sherlock Holmes:
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fox - laberintoEn su libro El enigma del laberinto, Margalit Fox cuenta el desciframiento del lineal B,  un misterioso lenguaje encontrado en Creta. Compara la tarea a la que se enfrentaron los descifradores del misterioso lenguaje con el género de historias de detectives más enigmático: «Realmente fue el equivalente lingüístico del misterio de la habitación cerrada».  Los cuentos de habitación cerrada son aquellos en los que se ha cometido un crimen en un lugar cerrado o claramente delimitado y en el que parece imposible solucionar el misterio mediante explicaciones que no sean sobrenaturales. Uno de los primeros cuentos de habitación cerrada es una de las aventuras de Auguste Dupin, el personaje creado por Edgar Allan Poe: “Los crímenes de la calle Morgue”.  Varias de las aventuras de Sherlock Holmes son de habitación cerrada, como “Las gafas de oro” o “La banda de lunares”.

las gafas de oro

Holmes en “Las gafas de oro”, por Dorr Steele

Es interesante observar que Fox recurre en El enigma del laberinto a la aventura holmesiana “Los bailarines” para ilustrar las dificultades a las que se enfrentaban quienes intentaron descifrar el lineal B, en especial Alice B. Kober, cuyas contribuciones no fueron reconocidas en su momento, pues todo el mérito se atribuyó a Michael Ventris y su ayudante Chadwick.

dancing men

El extraño código al que tiene que enfrentarse Sherlock Holmes en “Los bailarines”. En No tan elemental. Cómo ser Sherlock Holmes he dedicado a este cifrado y otros semejantes el apartado “Criptografía en Holmes”

Kober murió cuando estaba cerca de descifrar el lineal B, pero sus investigaciones resultaron fundamentales para que Ventris lo lograra dos años después, haciendo realidad un sueño de infancia.

Cuando todavía era un niño, Michael Ventris había escuchado una conferencia de Arthur Evans, el descubridor de la civilización minoica de Creta y del palacio de Cnosos, donde se suponía que había estado el laberinto construido por Dédalo. Evans se lamentó en aquella conferencia de que, tras treinta años de esfuerzo, todavía no se hubieran descifrado dos lenguajes encontrados allí, el lineal A y el lineal B, a pesar de que también se habían encontrado tablillas similares en las excavaciones de Pylos. La mayor dificultad era que no se sabía a qué idioma de los hablados en la antigüedad pertenecían esos signos y tampoco se disponía de una piedra de Rosetta que permitiera comparar un mismo texto en diferentes lenguajes.

Años más tarde, Ventris, que se había convertido en arquitecto, intentó descifrar aquellas misteriosas tablillas. Para lograrlo, siguió los consejos propuestos por Grotefend para descifrar una lengua desconocida.

– En primer lugar, el examen minucioso de los textos para buscar cualquier regularidad o clave relacionada con la ortografía, sintaxis o estructura.

– En segundo lugar, la sustitución experimental de valores fonéticos para intentar encontrar palabras que recordasen a alguna lengua conocida, como en el caso elemental del inglés en “Los bailarines” o el del córnico y el caldeo que intenta Holmes en “El pie del diablo” (ver Sherlock Holmes, los jeroglíficos y el córnico).

– Finalmente, el tercer método consiste en comprobar con material virgen si las hipótesis son correctas y no se deben «a la fantasía, la coincidencia o un razonamiento circular», como también sucede en “Los bailarines” cuando Holmes recibe nuevos mensajes. Es decir, se trata de aventurar una interpretación a partir de los textos de que disponemos y después comprobar si esa interpretación es compatible con otros textos no examinados, para escapar al peligro de que el desciframiento tan solo consista en la habilidad del intérprete para encontrar un sentido a un número finito de signos.

Fox explica El enigma del laberinto algo que conté en No tan elemental al hablar de cómo Sherlock Holmes dedujo en la aventura de “Los bailarines” que cuando un monigote sostiene una bandera eso sirve para separar palabras. Kober, Ventris y Chadwick lo tuvieron más fácil que Homes, pues en las inscripciones en lineal B la separación entre palabras se veía claramente indicada, gracias a una rayita vertical:

lineal b

Sin embargo, Ventris se enfrentaba a una dificultad mayor que Holmes, pues no solo el código (los signos del lineal B) eran desconocidos, sino que también lo era la lengua a la que correspondían. Margalit Fox ofrece una tabla de las posibles combinaciones entre signos y lenguajes, que van desde ninguna dificultad, cuando se conoce tanto la lengua como los signos, hasta el grado III, cuando, como en el caso del lineal B, no se conoce ni la lengua ni los signos.

lenguajes

En los mensajes cifrados de “Los bailarines”  o “El escarabajo de oro” (de Poe)  los signos son muy extraños, pero se sabe que el lenguaje con el que se corresponden es el inglés, lo que facilita mucho la tarea de desciframiento. Eso sucede con casi cualquier lenguaje cifrado. Pero enseguida conoceremos una excepción realmente asombrosa.

Continuará

 

 


[Esta entrada ha sido escrita a partir de capítulos inéditos de No tan elemental: cómo ser Sherlock Holmes, que al final no incluí en el libro. El lector puede encontrar en No tan elemental un capítulo dedicado íntegramente a la relación de Sherlock Holmes con la criptografía: “Códigos secretos”]


 

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