Heisenberg y la nueva física

|| La filosofía de la Mecánica Cuántica /7

Cuando Heisenberg formuló en 1927 su principio de indeterminación o incertidumbre, según el cual no es posible medir de manera simultánea la posición y el momento lineal (masa, tiempo, velocidad) de un electrón, la primera conclusión a la que llegaron muchos físicos fue que la teoría cuántica era una teoría estadística, en el sentido de que a partir de datos exactos solo se pueden extraer conclusiones estadísticas:

“Ante la íntima conexión existente entre el carácter estadístico de la teoría cuántica y la imprecisión de cualquier percepción, se podría sugerir que detrás del universo estadístico de la percepción subyace oculto un mundo “real” que es regido por la causalidad”.

Esta sería la conclusión del sentido común: no podemos conocer el mundo de las partículas subatómicas y las leyes deterministas que lo rigen, pero ese mundo existe, a pesar de que a nosotros solo nos queda hacer cálculos estadísticos que nos indican probabilidades.

Sin embargo, no era esa la opinión de Heisenberg:

Estas especulaciones nos parecen -y ponemos en ello especial énfasis- inútiles y carentes de significado, porque la física debe limitarse a la descripción formal de las relaciones entre percepciones”[1] Silvio Bergia, Silvio “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona, 1992) .

Para Heisenberg, la noción de causalidad y la de una física determinista quedaba obsoleta, no exactamente porque hubiera sido refutada, sino porque no era tarea de los científicos el saber cómo es la realidad, sino tan solo describir la realidad que podemos observar y someter a experimentación. “Esto es lo que vemos, ¿qué hay debajo?” La respuesta es: “Ni lo sé ni me interesa”. Coincide Heisenberg, quizá de manera inesperada, con William James y su filosofía del pragmatismo, muy de moda en esa época, aunque tal vez no fuera conocida por el propio Heisenberg. También anticipa filosofías como el constructivismo de Paul Watzlawicz.

Mirando hacia atrás podemos encontrar precursores a esta visión en la célebre frase de Isaac Newton: “Hypotheses non fingo” (“No propongo hipótesis”) que se supone que dijo cuando se le pidió que no sólo describiese la gravedad, sino que la explicase. De todos modos, a pesar de la opinión popular, hay que tener en cuenta que lo que dijo Newton fue:

“Todavía no he podido descubrir la razón de las propiedades de la gravedad en los fenómenos, y no finjo las hipótesis. Porque lo que no se deduce de los fenómenos debe llamarse una hipótesis; y las hipótesis, ya sean metafísicas o físicas, o basadas en cualidades ocultas, o mecánicas, no tienen cabida en la filosofía experimental. En esta filosofía, las proposiciones particulares se infieren de los fenómenos y luego se vuelven generales por inducción”.

Es decir, Newton dijo que “todavía” no había descubierto esas causas, no que renunciara a encontrarlas. Y también que cuando las hipótesis se basan en cualidades ocultas no observables de ninguna manera (aunque sea por sus efectos), son solo un brindis al sol, una apuesta al viento, sin más. Otra cosa son las hipótesis que tienen en cuenta observaciones o que proponen situaciones contrastables.

Sin embargo, resulta difícil concebir la investigación científica sin presuponer  que la naturaleza se ajusta a nuestras explicaciones, o mediante la formulación de hipótesis, que, eso sí, deben poder ser puestas a prueba de algún modo para que puedan ser consideradas una aportación científica. Como veremos, los científicos, incluso aceptando la interpretación de Copenhague y el principio de incertidumbre de Heisenberg, no han dejado de buscar posibles explicaciones a la cuántica, desde los universos paralelos a las teorías de las supercuerdas, que, por desgracia, se ajustan a esas despreciadas hipótesis de las que habla Newton, pues no proponen ninguna manera de ser puestas a prueba.

Otra de las posibles influencias en el dictum de Heisenberg es, por supuesto, Kant y su noumenos que queda allá oculto, más allá de los fenómenos que aparecen ante nuestros a priori del espacio y el tiempo. También hay ecos de aquel célebre prólogo de Ossiander al De Revolutionibus de Copérnico, en el que se decía que toda la teoría heliocéntrica lo único que intentaba era “salvar los fenómnos”, pero que no afirmaba que la realidad real fuera así. Naturalmente, en el caso de Ossiander y Copérnico se escondía el deseo de no ser acusados de herejes. Otra influencia, mucho más lejana, sería la de la escuela escéptica.

Continuará…


diletante-cuantica-aviso3


[Escrito por primera vez  después de 1994 y antes de 1996, como un trabajo universitario. La edición actual procede de la edición personal de 1998. No he introducido ningún cambio significativo, más allá de correcciones de estilo para hacer más claro el texto y más agradable la lectura]


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1. Silvio Bergia, Silvio “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona, 1992)

El principio de indeterminación de Heisenberg

La filosofía de la Mecánica Cuántica /6

Una vez que quedó neutralizada (o asimilada) la interpretación ondulatoria de Schrödinger, Heisenberg señaló que en el mundo cuántico se puede medir la posición y se puede medir el momento (masa, tiempo, velocidad) de un electrón, pero que no se pueden medir ambas cosas a la vez.

Lo anterior significa que la noción de trayectoria no tiene sentido en el mundo subatómico, y que, por lo tanto, los fenómenos cuánticos no se pueden visualizar ni representar como los de los cuerpos macroscópicos, en un sistema de coordenadas espaciotemporales. Eso llevó a Heisenberg a formular en 1925 o 1927 su célebre Principio de incertidumbre o indeterminación: cualquier intento de obtener mayor precisión al examinar una de estas magnitudes “tiene como resultado hacer más indefinido el valor de la otra”.

En definitiva, en la física cuántica no se puede determinar simultáneamente y con una precisión arbitraria pares de variables físicas como la posición y el momento lineal  de un objeto dado, al contrario de lo que sucede en la física macroscópica, donde podemos observar dónde está un objeto, cuál es su velocidad, dónde estará dentro de un instante y donde estaba hace un instante, es decir su trayectoria en el espacio y en el tiempo. Este es el conocido principio de incertidumbre o indeterminación de Heisnberg.

 

Continuará…


diletante-cuantica-aviso3


[Escrito por primera vez  después de 1994 y antes de 1996, como un trabajo universitario. La edición actual procede de la edición personal de 1998. No he introducido ningún cambio significativo, más allá de correcciones de estilo para hacer más claro el texto y más agradable la lectura]


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La filosofía de la Mecánica Cuántica /5

Cuando los físicos se dieron cuenta de que el comportamiento de los fotones podía ser descrito como el de una onda o como el de una partícula, es decir lo que se conoce como doble naturaleza o dualidad onda-partícula, se formularon dos teorías capaces de explicar lo que ya se llamaban fenómenos cuánticos: la teoría de matrices de Heisenberg (corpuscular) y la mecánica ondulatoria de Schrödinger.

Erwin Schrödinger

La teoría de Heisenberg renunciaba “a una descripción clásica en el espacio y en el tiempo… y desafiaba cualquier interpretación visualizable… enfantizando el elemento discontinuidad”. Por el contrario, la teoría ondulatoria de Schrödinger parecía más fácilmente visualizable a la manera tradicional y ponía su acento en la continuidad [1] Cita de Max Jammer en Silvio Bergia: “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona 1992)

Los autores de cada una de las dos teorías cuánticas miraban con recelo a su rival. Así, Heisenberg decía: “Cuanto más sopeso la parte física de la teoría de Schrödinger, tanto más horrorosa me resulta[2]Silvio Bergia: “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona 1992)”.

Por su parte, Schrödinger respondía:

“Me desalentó, por no decir que fui repelido, por lo que me pareció un método más bien difícil de álgebra trascendental, que desafiaba cualquier visualización”[3]Silvio Bergia: “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona 1992).

Werner Heisenberg y Niels Bohr

El problema es que las dos teorías eran formalmente correctas, y sin embargo parecían incompatibles. Para intentar solucionar el problema, Schrödinger fue invitado por Bohr con objeto de comparar sus distintos puntos de vista. Sorprendentemente, se llegó a la conclusión de que, a fin de cuentas, ambas teorías eran equivalentes. Con ello se asentó la naturaleza dual onda-partícula de los fenómenos cuánticos. Otra consecuencia de gran importancia, fue “la derrota y claudicación sin condiciones de Schrödinger en los aspectos interpretativos”.

Continuará…


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[Escrito por primera vez  después de 1994 y antes de 1996, como un trabajo universitario. La edición actual procede de la edición personal de 1998. No he introducido ningún cambio, más allá de correcciones de estilo para hacer más claro el texto y más agradable la lectura]

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1. Cita de Max Jammer en Silvio Bergia: “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona 1992)
2, 3. Silvio Bergia: “Desarrollo conceptual de la teoría cuántica” (en El siglo de la Física. Barcelona 1992)

Preguntas cuánticas estúpidas

Si la mecánica cuántica no te conmociona profundamente, es que no la has entendido todavía.

[2017: estas son algunas preguntas que me hice en 1995, en un momento en el que estaba muy interesado por la física cuántica. Son preguntas de un ignorante que apenas sabía del tema. Hoy soy un poco menos ignorante, pero sigo sin conocer las respuestas a muchas de las preguntas y haciéndome preguntas incluso más estúpidas]

 

Quizá parezca una tontería, pero, ¿no sería posible que esos electrones cuya trayectoria no se puede predecir fuesen afectados por sucesos exteriores? Me explico, supongo que esos electrones se desplazan en el vacío, pero ¿está realmente vacío ese vacío?, ¿Puede asegurarse?

Por otro lado, el electrón habrá de entrar por una u otra ranura, pero, ¿se pretende que ambas ranuras son exactamente iguales? Con que hubiese una diferencia infinitesimal, el electrón ya no se vería ante posibilidades iguales.

Además, ¿cómo se dispara el electrón?

¿Se pretende que un electrón puede ser lanzado en una línea que sea exactamente equidistante de ambas ranuras?

Otra cosa, ¿los electrones particulares son exactamente iguales que el electrón tipo? Supongo que nadie pretenderá que un cubo de 4×4 centímetros es exactamente igual que otro cubo particular de 4×4 cm, y mucho menos exactamente igual que un cubo ideal de 4x4cm.

No sé cómo se dispararán los electrones, pero ¿se puede asegurar que aquello que los lanza lo hace siempre con la misma intensidad? ¿Es posible decidir de antemano tal intensidad? ¿Es posible decidir de antemano tal intensidad a la escala de un electrón?

Más: el electrón, ¿se mueve libremente?, ¿se impulsa a sí mismo? Lo pregunto porque, de no ser así, no habría que interrogar al electrón, sino a su propulsor.

Estoy casi seguro de que mis objeciones son estúpidas y que se deben a que no he comprendido realmente el asunto, pero seguiré con ello (respecto al momento y posición del electrón) más adelante.

Richard Feynman, el hombre que más sabía de mecánica cuántica en la segunda mitad del siglo XX.


[Escrito en 1995]

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¿Ondas y/o partículas?

El experimento de la doble rendija /3

Hemos visto en Ondas y en Partículas cómo se comportan las ondas y las partículas y hemos descubierto también que los fotones, a pesar de ser partículas que pueden ser lanzadas de una en una, en el experimiento de la doble ranura se comportan como ondas.

Pues bien, puesto que los electrones son unidades enteras, si lanzamos un electrón, hallaremos un impacto único en el detector y lo lógico sería pensar que o bien el electrón ha pasado por el agujero 1 o bien ha pasado por el agujero 2. Si esto fuera así, la suma de impactos de los electrones que han pasado por el agujero y los que han pasado por el agujero 2, sería la suma de ambas contribuciones y veríamos dos bandas paralelas en la placa de llegada, causadas por la llegada de electrones que atraviesan la ranura 1 y por los que atraviesan la ranura 2. Pero ya hemos visto que no sucede así y que lo que se forma es un patrón de interferencia con más de dos bandas paralelas, como sucede con las ondas.

En consecuencia, habrá que comprobar, dice Feynman, si es cierto que los electrones pasan por un agujero o por el otro, o si dan la vuelta por ambos agujeros, o  si se parten por la mitad u otra cosa.

Así que mantenemos abiertos los dos agujeros y observamos los electrones, iluminándolos con una luz intensa. La luz es dispersada por los electrones, los que nos permite verlos al pasar por los agujeros. Efectivamente, vemos que pasan enteros por el agujero 1 o por el 2.

Pues bien, y aquí viene lo más importante, si contamos los electrones que pasan por el agujero 1 y los que pasan por el 2 con la luz encendida, obtenemos que los electrones que han pasado por el agujero 1 dan como resultado la curva N1, mientras que los que han pasado por el agujero 2 dan como resultado la curva N2. Es decir, las curvas que obtenemos por cada agujero cuando ambos están abiertos y la luz encendida, son idénticas a las que obtenemos cuando cerramos primero un agujero y luego el otro con la luz apagada.

Sería una fuerte tentación aplicar ahora el sentido común y aventurar que la suma de las curvas obtenidas dará como resultado una curva similar a la que se obtiene con las balas (la curva N12), pero ya hemos visto, cuando hicimos el experimento con la luz apagada, que la curva resultante cuando los dos agujeros están abiertos es idéntica a la de las ondas (L12), que no es la suma de las curvas obtenidas cuando se abre uno u otro agujero.

Pues bien, miramos la curva resultante cuando hacemos el experimento con la luz encendida, descubrimos que se han cumplido por una vez las predicciones del sentido común. La curva registrada en el detector sí es la suma de las curvas de cada agujero.

Naturalmente esta es una victoria pírrica del sentido común, porque significa que el resultado es distinto si la luz está encendida o apagada. De este modo se muestra lo que se ha llamado la influencia del aparato de medida o de nuestra elección en el diseño del experimento, y cómo el mundo macroscópico determina nuestra observación de lo microscópico. Esto conduce al principio de incertidumbre de Heisenberg, que, formulado, dice Feynman, de acuerdo con nuestro experimento afirma, que: “Es imposible construir un aparato que pueda determinar el agujero a través del cual pasa un electrón sin al mismo tiempo perturbar el electrón de forma suficiente como para destruir el modelo de interferencias”.

La conclusión es que si poseemos un aparato capaz de indicarnos el agujero por el que pasa un electrón, podemos decir que pasa por un agujero o por el otro. Pero si no poseemos tal aparato, no podemos decir que pasa por un agujero o por el otro. Es más no se puede predecir por qué agujero pasará un electrón, incluso con la luz encendida: “Sólo sé -dice Feynman- que cada vez que miro pasa por uno de los dos agujeros, pero no hay manera de anticipar por cual de los dos va a pasar”. El futuro es impredecible, incluso aunque conozcamos perfectamente las circunstancias iniciales. Dice Ridley:

“Mientras que la ruta de una bola de billar golpeada por un taco es determinada precisamente por la forma en que fue golpeada… con los electrones no hay certidumbre sobre lo que va a ocurrir, porque los electrones guardan un grado de libertad de movimiento que parece ser inherente a su naturaleza”.

Así, concluye Gribbin:

“Cuanto más se conoce sobre el aspecto ondulatorio de la realidad, menos se conoce sobre su faceta corpuscular y viceversa. Los experimentos diseñados para detectar ondas siempre detectan ondas. Ningún experimento muestra al electrón comportándose simultáneamente como una onda y como una partícula” .

 


NOTA: para la descripción del experimento he utilizado varios libros, fundamentalmente el de Feynamn, utilizando a veces frases, otras palabras y otras conceptos que expresado de otra manera. Para evitar una saturación de paréntesis, no he hecho referencia en el texto a estos libros, que son los siguientes, tal como se recogen en la Bibliografía: Feynman, Trefil (1983), Ridley, Davies/Brown, Davies y Gribbin. Es muy posible que en mi explicación haya algún error, incluso algún error grave, por lo que recomiendo al lector que consulte la deslumbrante explicación del experimento de la doble ranura que da Jim Al-Khalili: Double Silt Experiment o la extraordinaria explicación de Armando Martínez Téllez en Ondas de materia.

Continuará…


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